La respuesta radical de la Hermandad de los Trabajadores de la Madera al capitalismo industrial del sur de los Estados Unidos

Por James R. Green

La historia de la clase obrera estadounidense está llena de ejemplos de protestas militantes y represión sangrienta. Uno de los capítulos más interesantes en esta historia violenta se refiere a la lucha entre la Hermandad de Trabajadores de la Madera (BTW) y las compañías madereras de Louisiana y Texas en 1911 y 1912. 

1910-1913

Además del apoyo negro, la Hermandad dependía de la ayuda de los agricultores y la gente del pueblo. Los trabajadores de la madera resistieron el poder de las empresas siempre que disfrutaran de un apoyo sustancial de la comunidad. Cuando las corporaciones polarizaron sus colonias industriales coaccionando a comerciantes, profesionales y otros aliados de la unión, los huelguistas fueron aislados y derrotados fácilmente.1

Los líderes de la BTW apreciaron la importancia del apoyo rural. Sabían que el movimiento populista creó un fuerte sentimiento anticapitalista entre muchos campesinos. También sabían que las corporaciones madereras forzaron a muchos de estos hombres y a sus hijos a ser pisatarios. Como señaló un inquilino «redbone» (moreno) de la Parroquia de Calcasieu en el verano de 1912: «Aquí hay una gran sensación en contra de las empresas de aserraderos debido a su política de tenencia de la tierra». Como muchos pisatarios, quería obligar a las corporaciones a abrir sus «tierras de desmonte» para comprarlas. «Las familias de estos agricultores y las de los trabajadores forestales no solo están unidas por los lazos sociales de los matrimonios mixtos», escribió Covington Hall, «también tienen las razones económicas más fuertes para hacer una causa común entre ellos contra los Reyes Madereros por una parte y contra los Reyes de la Tierra por la otra ».2

Además de este reclamo de larga data sobre su «derecho natural» a la tierra, los agricultores de la región montañosa reaccionaron violentamente ante los intentos de los gerentes de las fábricas para evitar que vendieran sus productos en las colonias industriales. Cerca de Fullerton, Louisiana, los agricultores «redbones» obligaron a la compañía a permitirles el acceso a la colonia saboteando maquinaria y atacando a los guardias de la empresa. El superintendente de Pickering Land and Lumber Company le dijo a Saposs que los «redbones» (que eran la mayoría de los trabajadores blancos en su planta de Cravens, Louisiana) eran la «columna vertebral de la huelga de 1912» y que los campesinos de la zona , «que vinieron del mismo caldo, simpatizan con ellos».3

Los tambaleantes agitadores buscaron inspiración para el reclutamiento del Partido Socialista entre los campesinos sin tierra de Texas y Oklahoma.4 The voice of the people, periódico militante del IWW de Hall, denunciaba constantemente los agravios comunes hacia los trabajadores y agricultores:

«Antes de los agricultores, fueron los forestadores. Los magníficos bosques del sur están casi destruidos. El camino está abierto para que los agricultores se sumen. ¿Y cómo lo están haciendo? A menos que todas las señales fallen, están entrando como PISATARIOS de los Reyes de la Madera convertidos en Reyes de la Tierra. El forestador-peón está cediendo el paso al peón-forestador».5

La propaganda de Hall inflamó lo que un operador llamó la «simpatía natural» de los campesinos populistas por los trabajadores. Cuando el conflicto de clases estalló por primera vez en el verano de 1911, Southwest notó «muchos agricultores del país» asistiendo a reuniones de BTW, «cuya presencia y entusiasmo demostró su simpatía por el nuevo orden». En Texas, el BTW reclutó más pisatarios que trabajadores porque no pudo burlar la seguridad de las mill towns de John Henry Kirby.6

La solidaridad comunitaria se desarrolló naturalmente en las aldeas agrícolas establecidas donde los comerciantes y profesionales podían expresar sus opiniones abiertamente. Pero en las colonias propiedad de la compañía, una clase media independiente no evolucionó y la presión de la corporación generalmente impidió que un pequeño grupo de ciudadanos se aliara con los trabajadores.

Los campesinos permanecieron aliados con la Unión por más tiempo que la gente de la colonia, porque podían escapar del largo brazo de la corporación. Los operadores reconocieron la importancia del apoyo rural de la BTW, por lo que el gerente del SLOA organizó una «campaña educativa entre la mejor clase de campesinos» y diseñó un esquema «para provocar trastornos entre los agricultores y la Unión».7 Estas tácticas fracasaron el campo pero a menudo tuvieron éxito en las ciudades.

Los habitantes de la colonia y los campesinos apoyaron a la Hermandad, especialmente en los primeros días del conflicto. Los comerciantes y profesionales dependían del patrocinio de los trabajadores, pero también compartían valores populistas hostiles al capitalismo corporativo.8 El BTW en Silisbee, Texas, un agente de la SLOA informó, incluía «campesinos, comerciantes y pequeños comerciantes que simpatizan naturalmente con las masas trabajadoras». La solidaridad comunitaria ayudó tanto a los comerciantes como a los trabajadores. En Merryville, Louisiana, los pisatarios «se reunieron y protestaron contra un descuento del diez por ciento en sus cheques entregados en la oficina de American Lumber Company». La Compañía se negó a pagar los cupones al par. «The Union Lodge ha respaldado a los comerciantes», escribió un observador, «y afirman que cerrarán el molino antes de que se sometan a un descuento adicional». La empresa maderera retrocedió ante las demandas de los trabajadores y comerciantes.9

Los trabajadores recibieron la mayor parte de su asistencia de la clase media en ciudades establecidas no controladas por grandes corporaciones. En estas comunidades agrícolas más antiguas, los comerciantes seguían siendo agentes libres, los agricultores vendían sus verduras en las calles y los profesionales prestaban servicio a la comunidad en lugar de a la corporación. Los trabajadores podrían preservar los lazos con su pasado agrario y defenderse de las dislocaciones causadas por la industrialización. En algunas de estas ciudades, la gente eligió funcionarios abiertamente hostiles a las corporaciones. En DeRidder, Luisiana, en el centro de lo que los operadores llamaron el «área infectada», los trabajadores y la población eligieron al alcalde de E. F. Presley con un boleto de BTW-Socialista en 1912. Conservó las libertades civiles para los radicales mucho después de que fueran suspendidas en otras ciudades.10

La solidaridad comunitaria ayudó tanto a los comerciantes como a los trabajadores. En Merryville, Louisiana, los pisatarios «se reunieron y protestaron contra un descuento del diez por ciento en sus cheques entregados en la oficina de American Lumber Company».

Las aldeas agrícolas establecidas a lo largo de las principales rutas de transporte y comunicación (como la carretera Kansas City Southern paralela al río Sabine en el oeste de Luisiana) sostuvieron protestas de la clase obrera durante más tiempo que las «ciudades feudales» que compañías como Kirby esculpieron en el este de Texas. Un agente de la SLOA explicó en 1912 que «debido a la estricta vigilancia ejercida por el Sr. Kirby y sus gerentes, [los Wobblies] no han podido entrar en las fábricas de Kirby...».11 Sin embargo, la Unión recibió cierto apoyo. de los comerciantes de la Compañía en los primeros días. Un gerente informó a Kirby durante el primer cierre patronal que los sindicalistas «están acumulando cuentas con los comerciantes en la proximidad del molino... lo que les permite resistir por lo que considero una demanda irracional». Pero los comerciantes, los doctores, los profesores y hasta los ministros a menudo dependían de las buenas maneras del empleador, que podía lidiar severamente con la deslealtad. Los oficiales de Kirby Lumber Company se deshicieron rápidamente de un peluquero pro-sindicato llamado J. E. Watson, de quien el gerente general C. P. Myer escribió:

«Este hombre Watson es un B. of TW, un agitador violento y nos ha causado muchos problemas en Camp 8 y estamos tratando de expulsarlo de la peluquería y es muy necesario que no obtenga permiso para ubicarlo en la tierra de la Lutcher & Moore Lumber Company y espero que usted se las arregle para evitarlo si es posible, aunque es necesario comprar este apeo, que consta de aproximadamente 60 acres... ».12

La solidaridad comunitaria se desarrolló naturalmente en las aldeas agrícolas establecidas donde los comerciantes y profesionales podían expresar sus opiniones abiertamente. Pero en las colonias propiedad de la compañía, una clase media independiente no evolucionó y la presión de la corporación generalmente impidió que un pequeño grupo de ciudadanos se aliara con los trabajadores. Estas «colonias madereras» consistían exclusivamente en gerentes, guardias y empleados por la compañía, algunos comerciantes y profesionales, además de un pequeño grupo de artesanos expertos y cientos de obreros no calificados.13 En las colonias de la compañía, como Kirbyville, Texas, los propietarios tenían el control total y la oposición era casi imposible.14

En estas comunidades agrícolas más antiguas, los comerciantes seguían siendo agentes libres, los agricultores vendían sus verduras en las calles y los profesionales prestaban servicio a la comunidad en lugar de a la corporación. Los trabajadores podrían preservar los lazos con su pasado agrario y defenderse de las dislocaciones causadas por la industrialización.

Como resultado, el BTW fue más fuerte en las ciudades más abiertas del oeste de Louisiana, como DeRidder y Alexandria, donde una compañía no tenía el control completo. Sin embargo, a medida que las luchas industriales aumentaron, las corporaciones en estas comunidades más antiguas e independientes coaccionaron a varios ciudadanos que eran neutrales o partidarios de la unión.

Durante el apogeo del conflicto en agosto de 1912, un periodista de un periódico de Nueva Orleans describió la forma en que las empresas madereras habían dividido a los ciudadanos de Oakdale, Louisiana, según las líneas de clase. Al comienzo del cierre patronal «incluso los ciudadanos más conservadores» pensaron que se debían otorgar «concesiones» a los trabajadores para cortar el terreno bajo los «socialistas». En poco tiempo, sin embargo, estos y otros ciudadanos de clase media se vieron obligados a ponerse del lado de las corporaciones. Cuando el reportero de Nueva Orleans visitó la ciudad, observó que la mayoría de estas personas se armaron antes de caminar por las calles. El BTW mantuvo su apoyo entre «una cierta clase de agricultores en el área circundante (probablemente pisatarios) y entre el elemento laboral en la ciudad fuera de los aserraderos», pero durante los primeros tres meses del cierre de I912, la Unión perdió su clase media aliados.15

A medida que aumentó la tensión en ciudades como Oakdale, las corporaciones complementaron sus tácticas antisindicales con campañas para socavar el apoyo comunitario de BTW. Los guardias de la compañía y los gerentes de las fábricas organizaron «ligas de ley y orden» para luchar contra la Unión. Estas «taquillas caseras» pronto reclutaron a los «mejores ciudadanos» de la ciudad (médicos, abogados, comerciantes y demás) y comenzaron a atacar el BTW.16 Por ejemplo, EI Kellie, candidato al Congreso y líder de la liga de ciudadanos, le escribió a Kirby desde Jasper, Texas, que él y algunos de los «muchachos» habían sacado al hablador Wobbly de la ciudad. «Les dijimos», dijo, «esta era nuestra ciudad» y que «éramos la ley y no permitimos que nadie (sic) hable o predique su doctrina. El 'Viejo Ku Klux Klan' de Kellie (sic) no está muerto, sino que había estado (sic) durmiendo y se despertó completamente la otra noche». Movido a la elocuencia por el hecho de Kellie, Kirby respondió: «La virilidad estadounidense que tipificó tu acto es la única confianza de esta República para su perpetuidad».

Los campesinos permanecieron aliados con la Unión por más tiempo que la gente de la colonia, porque podían escapar del largo brazo de la corporación.

En DeRidder, una fortaleza de BTW, las compañías madereras utilizaron la presión económica para cambiar los editoriales pro-sindicales en el periódico local a fines de 1912. A principios del año siguiente, el alcalde socialista Presley soportó los esfuerzos realizados por la Liga de los Buenos Ciudadanos para derrocarlo, pero al mismo tiempo esta organización de comerciantes y hombres de negocios expulsó con éxito a los organizadores de BTW de la ciudad.17 La participación de los «mejores ciudadanos » en las ligas de ley y orden de la región del pino, así como en los Consejos de Defensa y el Ku Klux Klan que siguieron más adelante, demostraron que las clases medias de esta región tenían una mayor propensión a la actividad autoritaria que los trabajadores.18

Referencias

1. Luchas similares tuvieron lugar durante las disputas laborales en las ciudades mineras de Rocky Mountain West: Melvyn Dubofsky, «The Origins of the West» Working Class Radicalism, 1890-905 «, Labor Hist., Vii (1966), pp. 137-9.

2. Entrevista en el Times Democrat de Nueva Orleans, 15 Aug. 1912. También en Covington Hall, «The Farmer Question», Voice of the People, 7 Aug. 1913.

3. Entrevista de Saposs con T. J. Pinchbeck y Supt. Tuxworth, Cravens, La., 27 Aug. 1914, CIR Records.

4. Sobre el movimiento socialista entre los pisatarios del sudoeste, ver: Green, tesis, op. cit. Ver, también, Thomas A. Hickey, “The land renters’ union in Texas”, International Socialist Review, xiii (oct.1912), pp. 239-44.

5. Voice of the people, 14 mayo de 1914.

6. Informe SLOA a R.L. Weathersby, 13 de enero de 1912: J.H. Kirby to F.H. Waltz, 8 May 1912 and R. F. Bonner to Kirby, 12 Jan. 1912, Kirby Papers. Tambíen ver: Southwest, Aug. 1911, p. 24.

7. M. L. Alexander a M. L. Fleishel, 5 Aug. I912; y Alexander a C. D. Johnson, 24 June 1912. Kirby Papers.

8. Southwest, Aug. 1911, p. 26, y Sept. 1911, p. 23. Ver también: Gutman, «Workers Search for Power», pp. 42-3, y William D. Haywood, «Timber Workers and Timber Wolves», International Socialist Rev., xiii (1912), p. 106.

9. Reporte de SLOA a R. L. Weatherby, 13 Jan. 1912, y M. L. Alexander to C. D. Johnson, 5 Aug. 1912, Kirby Papers.

10. Southwest, March 1913, p. 36; Merl E. Reed, «The IWW and Individual Freedom in Western Louisiana, 19I3», Louisiana Hist., x (1969), pp. 61-9; and Report of national IWW organizer, George Speed, Industrial Worker, 22 Aug. 1912. Saposs sugirió que muchos granjeros y comerciantes se unieron al IWW porque pensaban en las corporaciones como «intrusos»: Left Wing Unionism, pp. 169-70.

11. M. L. Alexander a M. L. Fleischel, 21 Sept. 1911, 1O y 15 Jan. 1912, Kirby Papers. Los científicos sociales han observado que los trabajadores manuales que trabajan en las ciudades industriales más «aisladas» tienden a atacar y unirse a los movimientos radicales más a menudo. Ver S. M. Lipset, Political Man (Garden City, N.Y., 1963), p. 104, and Clark Kerr and Abraham Seigel «The Interindustry Propensity to Strike: An International Comparison», en A. Kornhauser (ed.), Industrial Conflict (New York, I954), pp. I89-212. Esta hipótesis no es válida para el movimiento sindical radical en la región del pino del sur.

12. P. A. Heisig a John H. Kirby, ii agost. 1911, y C. P. Myer a B. F. Bonner, 3 agost. 19I2, Kirby Papers.

13Allen, East Texas Lumber Workers, p. 157.

14Kirby explicó que, aunque el BTW había organizado algunas de las molinos más pequeños en el este de Texas, había fallado en las ciudades de su compañía. «Nuestros muchachos son vigilantes y atentos», explicó, «y odian a Emerson». Kirby a A. J. Peavy, 9 de diciembre de 1911, Kirby Papers. Kirby probablemente se refería a sus «muchachos» en los molinos, pero bien podría haber estado escribiendo sobre sus guardias de la compañía.

15Times democrat (Nueva Orleans), 3 agost. 1912.

16Ibid., 28 julio 1912; McCord, «History of the BTW», p. 34; Southwest, agost. 1911, p. 24; y Covington Hall, «With the Southern Timber Workers», International Socialist Review, xiii (1913), p. 806.

17E. I. Kellie a J. H. Kirby, 18 agost. 1912 y Kirby a Kellie, 20 agost. 1912, Kirby Papers; Morgan, «No Compromise-No Recognition», p. 199; Southwest, March 1913, p. 36.

18En “Working class authoritarianism”, ver Lipset, Political Man, pp. 87-126. Otros movimientos vigilantes liderados por la clase media en la región se discuten en H. C. Peterson y Gilbert Fite, Opponents os War, 1917-1918 (Madison, Wis., 1957), p. 40; Charles A. Alexander, The Ku Klux Klan in the Southwest (lexington, Ky., 1965); y Green, tesis, op. cit. pp. 385-97.


ESTE ES UN FRAGMENTO DEL ARTÍCULO THE BROTHERHOOD OF TIMBER WORKERS 1910-1913: A RADICAL RESPONSE TO INDUSTRIAL CAPITALISM IN THE SOUTHERN USA, DE JAMES R. GREEN, EDITATO, TRADUCIDO Y ENLAZADO POR CHAMBA.COOP.